Richard Lansdown (ed.)

Strangers in the South seas : the idea of the Pacific in western thought

University of Hawai'i press

Honolulu, 2006
bibliothèque insulaire

parutions 2006

Strangers in the South seas : the idea of the Pacific in western thought / ed. by Richard Lansdown. - Honolulu : University of Hawai'i press, 2006. - XVII-429 p. : ill., maps ; 24 cm.
ISBN 978-0-8248-3042-7
NOTE DE L'ÉDITEUR : Long before Magellan entered the Pacific in 1521 Westerners entertained ideas of undiscovered oceans, mighty continents, and paradisal islands at the far ends of the earth. First set down by Egyptian storytellers, Greek philosophers, and Latin poets, such ideas would have a long life and a deep impact in both the Pacific and the West. With the discovery of Tahiti in 1767 another powerful myth was added to this collection : the noble savage. For the first time Westerners were confronted by a people who seemed happier than themselves. This revolution in the human sciences was accompanied by one in the natural sciences as the region revealed gaps and anomalies in the « great chain of being » that Charles Darwin would begin to address after his momentous visit to the Galapagos Islands.

The Pacific produced similar challenges for nineteenth-century researchers on race and culture, and for those intent on exporting their religions to this immense quarter of the globe. Although most missionary efforts ultimately met with success, others ended in ignominious retreat. As the century wore on, the region presented opportunities and dilemmas for the imperial powers, leading to a guilty desire on the part of some to pull out, along with an equally guilty desire on the part of others to stay and help. This process was accelerated by the Pacific War between 1941 and 1945. After more than two millennia of fantasies, the story of the West's fascination with the insular Pacific graduated to a marked sense of disillusion that is equally visible in the paintings of Gauguin and the journalism of the nuclear Pacific.

Strangers in the South Seas recounts and illustrates this story using a wealth of primary texts. It includes generous excerpts from the work of explorers, soldiers, naturalists, anthropologists, artists, and writers — some famous, some obscure. It begins in 1521 with an account of Guam by Antonio Pigafetta (one of the few men to survive Magellan's circumnavigation voyage), and ends in the late 1980s with the writing of an American woman, Joana McIntyre Varawa, as she faces the personal and cultural insecurities of marriage and settlement in Fiji. It shows how « the Great South Sea » has been an irreplaceable « distant mirror » of the West and its intellectual obsessions since the Renaissance.

Comprehensively illustrated and annotated, this anthology will introduce readers to a region central to the development of modern Western ideas.

Richard Lansdown is associate professor in English at James Cook University, Cairns, Australia.
SARAH MOHAMED-GAILLARD : Par cette anthologie, Richard Lansdown (…) poursuit un sillon déjà entamé par les travaux de Jonathan Lamb, Vanessa Smith et Nicholas Thomas (2001), de Jean-Jo Scemla (2002) ou d'Etienne Taillemite (2006). Le projet de l’auteur est clair. Il n'entend pas déconstruire « les distorsions imaginaires des Occidentaux qui ont visité le Pacifique » mais plutôt les compiler afin de  « les identifier pour ce qu'elles sont et pour comprendre plus facilement les origines intellectuelles et imaginaires des interventions européennes et américaines dans le Pacifique insulaire » (p. 17). Cette ambition est d'ailleurs mise en œuvre dès l’introduction qui s’impose comme une synthèse réussie de l’histoire de l’Océanie de son peuplement à la colonisation en passant par l’entrée des navigateurs occidentaux dans l’océan Pacifique.


Dans cette anthologie qui s’étend de la relation de Magellan (1522) à l’évocation des îles Marquises par le romancier américain Larry McMurtry (2001), Richard Lansdown présente des extraits d’œuvres souvent évoquées telles celles de Daniel Defoe, James Cook, George Forster, Louis-Antoine de Bougainville, Charles Darwin, Herman Melville … mais, a aussi le mérite de proposer des écrits moins connus du grand public tels ceux des missionnaires de la London Missionary Society ou de l’anthropologue français Joseph-Marie De Gérando.

Si nous pouvons regretter l’abondance de textes anglo-saxons et français au détriment d’autres sources plus inédites, notamment allemandes ou hollandaises, la lecture de cette anthologie est toutefois à conseiller à ceux souhaitant retourner aux sources de la construction occidentale de l’Océanie, et plus particulièrement aux étudiants.

→ Sarah Mohamed-Gaillard (INALCO, Paris) — Journal de la Société des océanistes, 126-127 | 2008 (Spécial Environnement dans le Pacifique, pp. 338-339

mise-à-jour : 23 décembre 2008